英特爾又想靠“買”來追時代了

發表時間:2019-12-08 20:52

英特爾又在醞釀一筆大額收購。

據 calcalistech 報道 ,知情人士透露,英特爾可能正在洽談收購以色列 AI 初創公司公司 Habana Labs,估值在10億至20億美元之間。這將是繼 2016 年 Movidius 和 Nervana 之后,英特爾第三次收購大型 AI 公司。

這也是英特爾第二次在以色列收購科技公司。2017 年,英特爾以 153 億美元的價格收購了自動駕駛公司 Mobileye,這也是以色列科技史上最大的一樁收購案。

這家公司是何方神圣?

Habana Labs 成立于 2016 年,總部位于以色列特拉維夫,根據官方的信息,目前該公司全球擁有150 名員工,在特拉維夫、加利福尼亞圣何塞、北京、波蘭格但斯克設有辦事處。

其核心創始團隊都是科技行業“老炮”,CEO 及聯合創始人為 David Dahan,研發副總裁為 Ran Halutz,兩位創始人此前的創業項目,3D 感測公司 PrimeSense 于 2013 年被 Apple 以 3.6 億美元的價格收購。

Habana Labs 全球辦公地點

Habana Labs 的董事長,也是早期的主要投資人 Avigdor Willenz,此前是芯片提供商 Galileo 的創始人,這家公司以 27 億美元被 Marvell 收購;隨后成立的 Annapurna Labs,被亞馬遜以 3.7 億美元的價格收購。

總之,這個團隊是技術、資金、經驗都很充裕的團隊。

圖注:Avigdor Willenz

Habana 主營業務是設計芯片晶圓,相當于芯片行業的“中游”,主攻方向是定制 AI 芯片,用于深度神經網絡的訓練與推理。

AI 芯片具體可以分為用于構建神經網絡模型的訓練芯片,以及利用神經網絡模型進行推理預測的推理芯片。2019年,Habana 先后發布了兩款AI芯片——推理芯片Goya與訓練芯片Gaudi。

根據官網顯示,Goya的性能是 英偉達Tesla T4的 3 倍,效率是其 2 倍,Facebook曾使用Goya來編譯Glow ML編譯器。

推理芯片Goya

而今年6 月推出的新款訓練處理器解決方案,被稱為Gaudi(PDF),其架構基于 Tensor 處理器內核,雙向吞吐量為 2Tbps。

全球多家科技巨頭與高校聯合發布的MLPerf(一套用于測量和提高機器學習軟硬件性能的國際基準)曾在今年根據14家機構提交的數據公布了“各家的推理芯片基準分數”。

其中,除了英偉達在多個商用設備場景中的產品類別占據了第一名,Habana Labs、谷歌和英特爾(Intel)的分數也都位于前列。

特別是在數據中心領域,Nvidia 最接近的競爭對手便是Habana Labs的推理芯片Goya。

芯片分析師 Karl Freund 表示: “Habana是唯一一個能夠全面生產高性能處理器的挑戰者,當下一代 MLPerf 基準分維度有望包括電力消耗數據時,Habana應該會表現不錯。”

而在接受權威電子技術網站 EETimes 采訪時,Habana曾指出,基準分數目前純粹基于性能——功耗不是一個衡量標準,實用性(比如考慮溶液是被動冷卻還是水冷卻)也不是 ,成本當然也不是。

Gaudi 的性能表現

值得一提的是,Habana Labs 去年 11 月剛剛完成 7500 萬美元的融資,當時領投方正是英特爾。投資不過癮,索性就整個收購過來。

買買買為了啥?

此前曾經收購了兩家 AI 初創公司。

2016年8月,英特爾收購了 AI 初創公司 Nervana,宣布進軍深度學習訓練芯片領域,經過了三年多時間的籌備,今年 11 月下旬,英特爾發布了首款云端 AI 定制芯片—— Nervana 神經網絡處理器(NNP)系列產品。

正如上文所說,定制芯片面向特定的用戶需求,因此在專用領域內性能更強、功耗更低,被廣泛應用于云端服務器的部署,也被視作最有前景的領域之一。

在該領域,英特爾和英偉達一直是領導者的角色。尤其是服務器領域,全世界 98% 的數據中心都采用了英特爾的處理器,下游的云服務提供商如亞馬遜、微軟等,都是英特爾芯片的客戶,也因此,AI 芯片成為了賣方市場,價格居高不下。

為了打破這種“壟斷”,亞馬遜和谷歌等,都開始進軍 ASIC 定制芯片。云服務最大的玩家亞馬遜,早在去年就推出了第一款 AI 芯片 Inferentia,而今年英特爾發布的同期,亞馬遜的芯片已經迭代到了第二代,比第一代至少快 20%。

Google 也同樣如此。雖然采用的是不同的解決方案,但 Google 的Tensor Processing Unit(TPU),已經迭代到了第三代。

云計算依然是燒錢的行業。根據 IDC 的最新數據,2019 年全球在人工智能系統上的支出預計為 375億美元,到 2023 年,這一數字將達到 979 億美元。

Habana labs 是一筆相當高金額的收購案,這也是英特爾第三次收購 AI 初創公司。實際上,靠收購深化布局、補齊短板,是美國科技巨頭們的一貫策略,美國科技行業的并購相當活躍。

從目前的AI定制芯片市場來看,英特爾有理由感到壓力。

投行伯恩斯坦分析師 Stacy Rasgon 曾 指出 ,亞馬遜的第一款 ARM 芯片似乎并未對 Intel 的數據中心業務產生影響,后者在過去一年繼續增長。如果亞馬遜或者 Google 對 ARM 技術進行投資掌握了這些技術,那么這可能將對 Intel 造成更大麻煩。

也因此,英特爾需要繼續強化技術,以免曾經的下游客戶“單飛”,甚至成為自己的競爭對手。消費端,AMD 已經成為英特爾不能忽視的威脅,在 B 端,英特爾要把競爭對手扼殺在襁褓中。

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